Interview Newey: 'Max heeft de vastberadenheid die elke kampioen nodig heeft'

Gepubliceerd op 07 augustus 2021 door Julien Lemmen

In de eerste seizoenshelft is gebleken dat het team van Red Bull Racing voor het eerst sinds 2013 weer mee kan strijden om beide kampioenschappen. Max Verstappen won dit jaar al vijf races en zijn nieuwe teamgenoot Sergio Perez mocht in Baku de hoogste trede van het podium beklimmen. Eén van de grondleggers van dit succes is Adrian Newey. De legendarische ontwerper tekende in het verleden kampioenschapswinnende auto’s voor Williams en McLaren en ook Red Bull Racing werd vier maal kampioen met een door Newey ontworpen auto. In de podcast Talking Bull van Red Bull Racing komt Newey uitgebreid aan het woord over de successen van dit jaar, de uitdagingen voor volgend jaar en de samenwerking met Max Verstappen.

Hoe voelt het om terug aan de top te zijn?
“Er is veel druk op het moment”, steekt Newey van wal. “Natuurlijk waren de laatste twee races erg pijnlijk voor ons. Nadat we alle drie de races in de triple-header op onze naam hadden geschreven, is het erg vervelend om in de laatste twee races van de baan te worden gereden en bijna met nul punten te vertrekken. Het laat zien hoe snel dingen kunnen veranderen in de Formule 1. Na de tweede race in Oostenrijk leek alles goed te gaan en hadden we een flinke voorsprong in beide kampioenschappen, en twee races later staan we juist een beetje op achterstand in beide kampioenschappen. Maar, dat is de natuur van het kampioenschap. Het zit dicht bij elkaar en we moeten gefocust blijven en blijven pushen.”

Helpt de ervaring van het vechten om kampioenschappen uit het verleden?
“Het geweldige van Red Bull is dat we veel stabiliteit hebben in het team. In 2009 konden we voor de eerste keer voor het kampioenschap vechten. Toen verloren we nog, maar ik denk dat die ervaring en de twee zeer spannende kampioenschappen die we wonnen in 2010 en 2012 ons hebben gevormd en ons hebben geholpen om de veerkracht te tonen om altijd door te blijven gaan.”

Had je bij de start van het seizoen in Bahrein al het gevoel dat de RB16B een auto kan zijn om voor het kampioenschap te gaan?
“Het is altijd een grote onzekerheid tot je ermee de baan op gaat. We hebben een gemiddelde reglementswijziging gehad afgelopen winter, waarbij we wat aerodynamische restricties kregen opgelegd bij de vloer en de achterkant van de auto. Daarnaast moesten we vanwege de covid-crisis de auto van vorig jaar ook homologeren voor dit jaar. Dit betekende dat we erg beperkt waren in wat we konden doen aan de auto. We hebben besloten om onze tokens uit te geven aan de behuizing van de versnellingsbak. Dit stelde ons in staat om de achterwielophanging anders in te delen, dat was één gebied waarbij ik het gevoel had dat het niet zo goed functioneerde op de RB16 van vorig jaar. Dit was een behoorlijke stap vooruit. Daarnaast lijkt het erop dat we de veranderingen op aerodynamisch gebied ook goed hebben begrepen. Toen we gingen testen in Bahrein was Max erg complimenteus over de auto en hij voelde een goede vooruitgang ten opzichte van de auto van vorig jaar.

“Na de test in Bahrein dachten we dat we een competitief pakket zouden hebben, maar natuurlijk weet je nooit precies waar je staat. Je weet niet op welke motorstand de concurrentie heeft gereden of hoeveel benzine ze aan boord hadden. Maar, ook al wonnen we de race in Bahrein niet, we lieten wel zien dat we competitief waren, en sindsdien is het een nek-aan-nek race met Mercedes geweest.”

Zijn de gebieden van de auto waaraan de tokens zijn uitgegeven, de gebieden waar de auto sterker is dan vorig jaar?
“Vorig jaar bij de start van het jaar zaten er dingen op de auto die we niet helemaal begrepen. Ook al hebben we ons windtunnel-programma en onze simulaties, soms zijn er nog steeds dingen die we niet helemaal begrijpen, en dat is precies wat er gebeurde. Het kostte ons wat tijd om alles onder de knie te krijgen, maar zoals zo vaak het geval is als deze dingen gebeuren, leer je zaken die je anders misschien niet geleerd had. Soms kun je meer leren van fouten dan van de goede dingen. Dat bracht ons in een goede positie voor de afgelopen winter, en hier staan we nu.”

Heeft de drukke kalender invloed op het doorvoeren van updates aan de auto?
“De drukke tweede helft van het seizoen is natuurlijk een grote belasting voor de leden in het raceteam, die veel moeten reizen en daardoor veel van huis zijn. Het levert ook druk op in de fabriek met betrekking tot het verbruik van onderdelen, vooral na de laatste twee races vanwege de schade na alle ongelukken. In termen van de ontwikkeling aan de auto, heeft het aantal races niet veel invloed.”

“De grote balanceer-act die we nu echter op moeten voeren, komt door de grote reglementswijziging van volgend jaar. Het is de grootste reglementswijziging die we hebben gehad sinds het verbieden van de ground-effect auto’s aan het eind van 1982. Het is dus een enorme verandering. Het enige dat hetzelfde blijft is de aandrijflijn, al het andere wordt anders. Op dit moment proberen we de auto van dit jaar door te ontwikkelen, want we hebben een kans op het kampioenschap en daarnaast kunnen we de auto van volgend jaar niet negeren. We doen ons best om deze twee ballen hoog te houden, terwijl we ook rekening moeten houden met de budgetcap, wat helaas betekende dat we ons team moesten inkrimpen.”

Hebben de coureurs een grote invloed op de auto?
“Ze hebben zeker een grote invloed. Het feit is dat alle data die we meten op de auto, de honderden sensoren die we hebben, vertellen wat de auto doet. Maar, het is de coureur die je beter kan vertellen waarom de auto dat doet. Het is daarna zaak om de opmerkingen van de coureur te laten samensmelten met de data van de sensoren. Dat is een fascinerende kant van de sport, om te proberen ook rekening te houden met de menselijke input, in wat verder een voornamelijk data-gedreven vak is. De input van de coureurs is dus zeker belangrijk.”

Hoe kun je Max Verstappen vergelijken met andere coureurs waarmee je hebt samengewerkt in het verleden?
“Hij heeft de vastberadenheid die elke kampioen nodig heeft en zijn rijkwaliteiten zijn grandioos. Zijn vermogen om een ‘neutrale’ auto, waar de achterkant een beetje beweegt, te besturen is exceptioneel. Hij is uitgegroeid tot een geweldige racer en hij heeft dit jaar geen fouten gemaakt. Als je Hongarije meetelt, is hij drie keer uitgevallen zonder dat het zijn fout was. Hij heeft zijn hoofd echter koel gehouden en is sterk teruggekomen na elke tegenslag. Zijn natuurlijke snelheid is overduidelijk en zijn feedback is ook erg goed. Ik heb alle soorten feedback van coureurs gezien en het is een grote variabele. Sommige coureurs praten eindeloos en beginnen met het insturen van de eerste bocht en eindigen met het uitkomen van de laatste bocht en tegen die tijd ben ik al in slaap gevallen omdat ik de concentratie verlies. Max heeft een goede balans en concentreert zich op de belangrijke punten die hij nodig heeft om de auto sneller te maken.”

“Bovendien is Max is erg gemakkelijk in de omgang. Hij heeft veel verschillende interesses, wat ik erg belangrijk vind voor een Formule 1-coureur. Als Formule 1 de enige interesse is, dan kan het te belangrijk worden voor je en je kunt daardoor te veel druk ervaren. Max heeft hierin een goede balans", besluit Newey.